俗话说的好,知其然,知其所以然。我们常常强调要珍惜语言学习黄金期,学习幼儿英语启蒙应当分阶段。那么,它们是否有科学依据呢?

今天,果果将在这篇文章中一并分析给大家。文章比较长,但干货很多,前半部分是大脑学习语言的原理,后面是结论。着急的朋友可以直接跳到后面。


幼儿学语言和成人一样吗?

不知道大家有没有思考过两件事情:

我们小时候学母语时没学过语法,但很难说出语法错误的句子;

►上学之后学英语时语法是重点,但如果脱离考试环境,生活中遇到外国人我们却很容易说出语法不对的句子。

这其实就是幼儿学语言和成人学语言的不同之处。

成人学语言主要靠归纳和记忆,这主要靠大脑中负责智力活动的区域,因为成人大脑中的语言区域已经定型,几乎不能再接受新的语言,而其智力区域却高度发达。

启橙北美少儿英语·思维导图

△思维导图即是典型的记忆归纳法的产物

而幼儿学语言主要靠听声音,然后基于统计习得语言的规则,这主要靠大脑中负责语言的区域。对幼儿来说,大脑中的语言区域处于快速发育的阶段,可塑性很强,但智力区域却很弱小。

启橙北美少儿英语·幼儿语言学习

所以,成人需要上课,需要背书,需要有意识地学习语言。而幼儿不需要上课,他们可以无意识地,自然而然地习得一门语言。

这两种截然不同的过程,在学术界实际是两个词——成人是学习 learn,幼儿是习得 acquisition。

随着年龄不断增长,孩子大脑的语言区域会趋于成熟定型,直到12岁左右,青少年大脑在这方面已经很接近成年人了,所以有一个悲观的事实不得不告诉大家,12岁以后再开始学习外语的人永远不可能达到母语使用者的程度。有少数学者甚至认为这个分界线应该是7岁。*

幼儿学外语,应该充分利用其大脑特点,让其习得外语,而非学习外语。

幼儿大脑为何更擅长学语言

这里首先简单介绍一个重要概念——突触

启橙北美少儿英语·突触

大脑中有很多神经元,突触是神经元之间的连接,两个神经元之间如果有突触就可以传递信息。人与人之间的神经元数量是差不多的,但是突触数量各有不同。

婴儿出生后,大脑高速发育,突触不断增长,到8个月时,大脑中大约有1000万亿个突触。

启橙北美少儿英语·突触

但是,8个月其实是人一生中突触数量的巅峰,从那之后突触数量逐渐下降,到10岁时只剩下一半,到12岁时大脑基本定型。

下图为突触密集度的变化走势,红色部分是出生到一岁,蓝色部分是1岁之后:

启橙北美少儿英语·大脑发展规律

突触为什么会减少?科学家们研究发现,突触的减少与幼儿受到的外界刺激有直接关系。

婴儿出生后对周围成人说话高度敏感,他们有能力分辨出微小的语音差异,比如送气、语调、发音方式等。大约8-10个月之后,婴儿的大脑会建立母语意识,那些不属于母语的语音将被大脑过滤掉。

在这个过程中,对识别母语有利的突触将茁壮成长,而大量对识别母语无用的突触将被修剪掉。

以日本人说英语为例:

日语发音中不包含对英语中 r 和 l 这两个音的区分。因此,未经特殊训练的成年日本人听不出来 r 和 l 的区别,比如 river 和 liver 在日本人听来是同一个发音。因为日本人听不出来,所以自然也说不出来。
启橙北美少儿英语·日式英语

2012年,瑞典 Lund 大学的科学家通过 MRI 成像技术发现日本人听到r和l时大脑中只有一个区域被激活,而英国人则有两个区域被激活。因此,要让日本人区分出这两个音,唯有改变其脑回路才能做到。

改变脑回路最简单的方法是什么?在婴幼儿时期给宝宝足够的刺激。一方面,实验证明8个月以内的日本婴儿,在听到 r 和 l 时,大脑有正确的反应。另一方面,有很多在美国长大的日裔小朋友,并不存在这个英语障碍,也从侧面印证了这一点。这足以证明日本人不能区分 r 和 l 不是基因问题,而是文化问题。


除了突触,另外一个值得注意的研究成果来自瑞士 Basel 大学的科学家们2008年开展的一项研究,其内容是不同年龄开始学外语对大脑结构的影响。

该研究用 fMRI 成像技术扫描了44位双语人士的大脑,他们接触第二语言的时间各有不同,最早的是从出生开始,最晚的是9岁。

启橙北美少儿英语·大脑发育

研究显示,越早接触第二语言,大脑越是更多地用语言区域来处理第二语言;越晚接触第二语言,大脑越是更少地用语言区域来处理第二语言,反而越多地用大脑的其他区域来处理。

而语言区域对习得第二语言来说是更高效的。

启橙北美少儿英语·少儿英语

综上,可以得出一个宏观结论——婴幼儿时期是习得语言的黄金时期,宏观来说最好的学习方法是早接触多刺激。如果婴儿出生并生长在双语环境中,那么会自然习得两种语言,这种情况下,孩子的母语就有两个。如果错过了黄金时期,有的损失是不能弥补的。

下图是华盛顿大学 Patricia Kuhl 教授提供的语言学习能力和年龄的关系:

启橙北美少儿英语学习曲线

总而言之,越早接触,越容易习得,效果也越好。

如何激发大脑语言区域?

并非任何学习方法都能有效地激发大脑中负责语言的区域。有一些我们生活中常见的方法,实际是无效的。

华盛顿大学大脑与认知科学系主任 Patricia Kuhl 开展了一项实验。他们找了4组6-12个月大的美国宝宝,分别对他们进行中文训练:

派中文老师给宝宝上了12节课,课程内容基本就是互动地玩;

给宝宝看12节课的视频,视频内容和中文老师讲的一模一样;

给宝宝听12节课的音频,音频内容和中文老师讲的一模一样;

给宝宝上了12节英文课,作为对照组。

一段时间后对这4组美国宝宝进行中文测试。另外还有一组同龄的台湾宝宝,不需要干什么,只是进行中文测试,作为对照组。

实验结果如下:

启橙北美少儿英语·实验结果

首先,台湾宝宝肯定中文水平上升,第4组美国宝宝肯定是中文水平下降。即上图中的红线和蓝线。

其次,第1组美国宝宝,中文测试竟然达到了和台湾宝宝一样的水平。也就是说中文老师进行互动是有效果的。

第三,第2组和第3组美国宝宝,中文测试结果和第4组一样的水平。也就是说看视频和听音频是没有效果的。

综上,让幼儿在3岁左右的语言黄金期,在浸入式的语言环境,以人之间的互动为主要形式是幼儿习得第二语言最有效的方法!

*本文中提到的不同阶段的年龄分界线在学术界有争论,仅供参考。